El nuevo iPad y la polémica «quad-core» de su chip A5X

Una de las polémicas que existen tras la presentación del nuevo iPad es su procesador A5X y la puntualización que hizo Apple sobre que su unidad gráfica es «quad-core» y cuatro veces más potente que el Nvidia Tegra 3, a pesar de que en realidad su CPU es un dual-core. Vamos a tratar de aclarar este punto y de ver si Apple dice toda la verdad o sólo a medias.

Como siempre suele ocurrir, los detalles técnicos de los productos de Apple son algo confusos. Nunca han sido amigos de dar mucha información técnica y cuando Tim Cook puntualizó que la potencia gráfica del nuevo iPad es cuatro veces la del Nvidia Tegra 3 gracias al chip gráfico de cuatro núcleos, mucha gente asumió que el nuevo A5X era un quad core.

El nuevo iPad es un dual-core

En realidad, lo único que es, supuestamente como veremos, quad-core es la unidad gráfica del procesador, ya que su CPU sigue siendo un doble núcleo como el A5. Así que, para sentar las bases antes de la explicación y que quede claro, el nuevo iPad no es quad-core propiamente dicho, tiene un procesador doble núcleo, aunque apoyado por algo especial.

¿A qué se refieren cuando dicen «GPU quad-core»? ¿Es lo mismo que la CPU?

El término quad-core describe cuantas unidades centrales de proceso (CPU) están integradas en un chip. Estos cores se encargan del proceso general del terminal y para ayudarlos en trabajos de más carga de datos, como en el aspecto gráfico, a menudo cuentan con unidades de proceso gráfico (GPU) que sólo se ocupan de esta tarea y descargan a la CPU principal de ella de cosas como la reproducción de vídeos o juegos. Es por eso que al hablar de «núcleos o cores gráficos» estamos hablando de otra cosa muy diferente a cuando se utiliza el termino al referirse a la CPU.

Actualmente, hay GPU con más de 512 «núcleos»

Los procesadores gráficos suelen utilizar una serie de «bloques de proceso» básicos de computación que también son llamados «núcleos». Y debido a que los gráficos informáticos son altamente paralelizables, añadir más núcleos es una manera de escalar el rendimiento de los gráficos. Los fabricantes de GPU como AMD, Power VR, Qualcomm, NVIDIA y otros han hecho esto durante más de una década y una GPU moderna para ordenador de escritorio puede contener más de 512 «núcleos».

La cosa es que los núcleos de GPU se han comercializado tanto que el término no significa mucho más. Es útil cuando se comparan varios modelos de GPUs en una sola generación, pero de una marca a otra, la definición de núcleo de gráficos puede variar enormemente. Por ejemplo, AMD por lo general declaran tener muchos más «núcleos» que NVIDIA, pero al final, el rendimiento real no refleja la diferencia en absoluto.

Básicamente, con los dos últimos párrafos queremos explicar que los núcleos de la GPU se han convertido en un truco de marketing y no significan lo mismo que cuando se habla de procesadores.

Entonces ¿es el iPad más potente o no?

Pues la realidad es que hasta que no se pruebe la misma aplicación en ambos sistemas, chip A5X y Nvidia Tegra 3, no tendremos la respuesta a esta polémica. La afirmación de que un A5X es cuatro veces más potente puede venir de que Apple basa sus cifras de rendimiento en los resultados del iPad 2 con chip A5 en el GLBenchmark «Egipto» con los ajustes de Offscreen PRO.

En esa configuración particular, el A5 rinde alrededor de dos veces más que el Tegra 3, con una puntuación de 150 FPS ( «cuadros por segundo») (A5) frente a 82 FPS (Tegra 3). Es un punto de referencia interesante, pero es justo decir que esto es ya una prueba de la que ha pasado bastante tiempo y no representa nada de lo que los juegos modernos están haciendo.

Otra de las maneras de llegar a la conclusión, aunque mucho más complicada, de Apple es mediante la adición de la capacidad de cómputo total  de cada diseño de GPU (en GFLOPS) y obtener el resultado asumiendo el 100% de utilización de todos los transistores. En función de las tasas de reloj y suponiendo que Apple está usando el diseño de GPU PowerVRSGX543MP4, hay una posibilidad razonable de llegar a la cifra mágica de «4X».

Conclusiones: el iPad no es un quad-core, pero su rendimiento gráfico puede estar a la altura

Para responder a la pregunta planteada de cuál es más rápido, diríamos que el A5X parece tener un motor gráfico muy potente, y que en algunas condiciones, sin duda será más rápido que el NVIDIA Tegra 3. Dicho esto, no pensamos que en todos los juegos exista una diferencia de rendimiento 4X, ya que parece ser que el punto fuerte del chip de Apple es procesar mayor cantidad de píxeles para dar cabida a la mayor resolución (fillrate), mientras que la prioridad de NVIDIA es centrarse en una representación más compleja (capas y sombreado).

El nuevo iPad es un tablet dual-core con un rendimiento gráfico que duplica el del iPAd 2, por mucho que se empeñe Apple, porque la denominación quad-core sólo puede utilizarse propiamente dicha para la CPU. Esto quiere decir que en términos de proceso general, el Nvidia Tegra 3 es, sobre el papel, el doble de potente que el A5X, ya que ambos están creados sobre la base del ARM Cortex A9 CPU, y la diferencia real habría que calcularla sabiendo los GHz de cada reloj. Ahora bien, hasta que no tengamos ambos chips en la mano, probándolos sobre software similares, no podremos saber realmente cúal es el que rinde más.

Fuente: Ubergizmo